Rural Studio – Une architecture du réel

Peu d’architectes s’intéressent ces dernières années à la question de l’habitat abordable. Dans les revues et magazines, on peut le plus souvent observer la promotion d’une architecture spectaculaire et égocentrée, rendue possible par la mise en œuvre de moyens économiques très conséquents dans le but d’atteindre une excellence esthétique plus qu’économique. Cette architecture performative, marketing pour certains, s’efforce néanmoins de repousser les limites techniques de la construction, et d’innover en matière de design. Pourtant, ce type de réalisations ne bénéficie actuellement qu’à une petite partie de la population mondiale ; une population aisée pouvant s’offrir les services d’un architecte. Dans notre société, un habitat au design de qualité a un coût, et demeure un luxe. Malgré tout, il n’est pas concevable que les architectes se désintéressent des constructions pour les plus démunis. Il convient en effet de ne pas oublier l’un des devoir élémentaires des architectes consistant à loger les gens décemment. Selon l’ONU, 2.2 milliards d’hommes et femmes vivent sous le seuil de pauvreté, et l’épuisement notable des ressources planétaires, les catastrophes naturelles et l’immigration de masse sont autant de facteurs témoignant de la nécessité de se pencher dès maintenant sur les questions d’habitat pour tous. 

Fort de ce constat, on peut être en droit de se demander s’il ne subsiste par une distorsion entre l’urgence de cette situation et les préoccupations esthétiques de cette architecture qui est très largement diffusée dans la presse et sur internet. 

Glass Chapel – 2000

Fondé en 1993 par l’architecte anglais Samuel Mockbee et dirigé par la prestigieuse université d’Auburn (Alabama USA), Rural Studio est un programme d’enseignement à la construction pour les étudiants en licence d’architecture. Avec l’aide de professeurs, cet exercice permet aux futurs architectes de monter des projets d’architecture, puis de les mettre en application en les construisant. Principalement destinés à la communauté de la ville de Auburn, ces projets sont aussi un moyen de sensibiliser les étudiants aux questions sociologiques et économiques de leur époque. Le studio arbore une philosophie très simple : Tout individu, riche ou pauvre, mérite de bénéficier d’un design de qualité. Pour ce faire, Rural Studio permet tous les ans à une trentaine de jeunes étudiants en architecture de réaliser des constructions répondant aux besoins des habitants du comté de Hale.  

Homes-Rural-America – 2018

Peuplée de près de 15000 personnes, cette région très touchée par la post-industrialisation, le chômage et la pauvreté qui en découlent, souffre d’un cruel manque de logements et d’infrastructures. Dès le début de son existence, le studio réussit à se forger une réputation internationale en montant des projets d’architecture de qualité calqués sur le modèle de l’auto-construction, tout en tirant parti du réemploi de matériaux. En se positionnant comme chercheurs de solutions, les membres de l’équipe prônent la concertation avec les habitants. De cette manière, ce programme tente de mener une triple mission. Tout d’abord il contribue à l’amélioration du quotidien de citoyens du comté ; il offre une formation à la maîtrise d’œuvre aux étudiants en leur permettant de monter un projet allant du design à la construction en passant par l’obtention de fonds de financement ; enfin il permet de renouer le lien social qui lie l’architecte aux bénéficiaires du projet en les intégrant pleinement au processus de conception.

Au fil des années, Rural Studio a pris de l’ampleur, et sa renommée lui a permis de complexifier ses projets, pour évoluer d’interventions ponctuelles comme la conception de logements pour familles précaires, vers la réalisation d’ouvrages pour la communauté à l’impact plus large. En vingt ans d’existence, le programme a pu signer près de 200 réalisations architecturales, programmes aussi diverses que nécessaires pour les habitants. Une caserne de pompiers, des maisons individuelles, une bibliothèque, une école ou encore une église ou un centre sportif sont à l’actif de Rural Studio, additions plus que bienvenues dans cette zone oubliée de l’Alabama où habituellement les investisseurs extérieurs n’ont pas d’intérêts financiers à venir construire. 

Corrugated Cardboard Pod – 2001

Le travail de ce studio comporte une dimension économique non négligeable. En effet, la concrétisation de ce projet est rendue possible par des subventions provenant de sponsors, des dons de matériaux usagés et ensuite réemployés, et une grande part d’ingéniosité et d’innovation.

Le style architectural est simple mais très contemporain, et c’est l’économie de moyens et de matériaux qui fait office de contrainte. Ici, efficacité et simplicité sont les maîtres mots. Les formes architecturales sont inspirées des constructions traditionnelles américaines afin ne pas perturber l’homogénéité architecturale, mais sont modernisées à l’aune du regard contemporain des élèves. Chaque projet se présente comme une expérience architecturale en soit. De l’emploi de carton compressé pour faire des murs, à des pare-brise de voitures agencés en écailles pour composer la paroi vitrée d’une église évangéliste, en passant par l’empilement de couches de moquettes usagées comme isolant phonique et thermique, les projets ne manquent pas d’innover. Ces matériaux détournés constituent toujours l’élément principal de l’ouvrage et sont mis en valeur par l’utilisation de structures légères laissant apparaître leur mise en œuvre, comme la Lion Park Scout Hut réalisée en 2012 aux parois constituées de rondins de bois récupérés dans une ancienne scierie.

Ce patchwork de techniques architecturales inédites permet néanmoins un rendu sobre et sans prétention tout en permettant aux étudiants d’expérimenter de nouvelles manières de construire. Ces innovations matérielles et de mise en œuvre constituent la particularité même de Rural Studio. Ce sont elles qui permettent au studio de réaliser des projets écologiquement viables et la moyenne du coût de réalisation d’une maison individuelle ne dépasse pas 10000 dollars.   

Newbern Fire Station – 2012

Pourtant, si le coût de construction si réduit de ces ouvrages est principalement dû à l’économie de matériaux neufs que représente le réemploi de matériaux, il n’est pas possible d’affirmer que ces projets soient respectueux de l’environnement. En effet il est en effet facilement démontrable que cette méthode d’acquisition de matières première n’est pas la plus énergiquement économe. Les éléments comme le carton, les pares brise de voitures, ou encore les moquettes ne sont pas initialement conçus pour être transformés en composants architecturaux, et leur fabrication requiert beaucoup plus d’énergie que pour produire du béton, du métal ou tout autre matériau de construction.  

Malgré tout, l’expérience Rural Studio constitue une véritable leçon d’architecture et de concertation, mais elle ne prouve pas qu’il ne soit possible, même partiellement, d’envisager un habitat de demain économiquement viable de cette manière. On est en droit de se demander si ce type d’intervention n’est pas uniquement applicable à un cadre rural où le manque d’espace constructif n’est pas un problème. Le style de vie en maison individuelle est un modèle typiquement américain, qui n’est pas économiquement et écologiquement supportable. L’initiative de Rural Studio a le mérite de nous questionner sur notre manière de bâtir notre société sans se soucier des limites de nos ressources naturelles ou de l’énergie investie dans la construction de projets architecturaux toujours plus impressionnants.  

Néanmoins, ce type de programme permet aux étudiants d’avoir la chance de bénéficier d’un apprentissage architectural très ancré dans le réel et de les sensibiliser très tôt aux problèmes sociaux de leur époque, indissociablement liés au métier d’architecte et nécessité déontologique pressante .

Webographie

Bibliographie 

  • Architectures d’urgence – Interventions – Sébastien Thiéry, Patrick Bouchain, Thierry Paquot, Bruce Bégout, Thibault Tellier

Filmographie 

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